English version

In a country where internal self criticism is not allowed, the Gabonese people have to often turn to the international media to get a clearer idea of what is going on within the country. In its Friday's edition, the Mail & Guardian, the newspaper of the South African intelligentsia, published an article entitled "Stage set for Gabon's debutant" which analyses the recently concluded New-York Forum Africa. In this posting, we reproduce for you that article. Fasten your seat belt, this is real journalism.

Stage set for Gabon's debutant

A pan-African event was nothing more than an expensive PR exercise to push the president, writes Lloyd Gedye.

As the story goes, New York Forum Institute founder and chairperson Richard Attias was in Dakar, Senegal, four years ago, when the then Gabonese defence minister Ali Bongo Ondimba asked him when was he going to organise an economic forum in Africa.

Attias, a Moroccan-born French citizen, who is most famous in France for being the man who stole Cécilia, the wife of former French president Nicolas Sarkozy, was in the business of huge global events such as the World Economic Forum in Davos.

The New York Forum Institute was established in 2009 and is a non-profit foundation based in New York, where Attias now lives. As one French journalist sarcastically commented: “You can’t carry on living in France after you’ve stolen the president’s wife.”

The institute helps business leaders and companies to share knowledge, perceptions, trends and ideas.
Its findings and work are highlighted and debated at its annual event, the New York Forum.

Fast forward to June 2012 and Ali Bongo Ondimba is now the president of Gabon. He took over after the death of his father, Omar Bongo Ondimba, on June 8 2009 at the age of 73, the leader of Gabon for 42 years.

In August that year, Bongo won the national election with 42% of the vote, which was disputed by the opposition and resulted in riots.

The Constitutional Court rubber-stamped the victory after a recount and Bongo was sworn in on October 16. But allegations that the election was rigged continue to plague him, both at home and on the continent.

He has reduced the size of his Cabinet significantly, combining ministries to centralise power. He has also set up many government agencies that answer to the presidency and not to the Cabinet or Parliament, reportedly to allow difficult decisions to be made, free of red tape and bureaucracy.

Representatives of the Gabonese government insist the agencies are fully accountable and their books are available for inspection, but critics of Bongo, such as environmental activist Marc Ona Essangui say that these “parallel agencies” are problematic.

“They cannot be controlled by the government, they cannot be controlled by the Cabinet, yet these agencies have the biggest budgets,” he recently told the Financial Times.
Bongo’s grand plan for the economy, dubbed “Emerging Gabon”, is to diversify and move away from the state’s over-reliance on oil revenue (See “Small country thinks big”).
Global investors

It is clear that Gabon is going to need large investments and is looking at public/private partnerships involving global investors. So what better way to announce that you are open for business than a professionally choreographed and stage-managed debutants’ ball, hosted under the guise of a pan-African think-tank on investment and trade in Africa?
Enter Attias and the New York Forum Africa.

There were many heads of state, government ministers and business people from all over the continent prowling the corridors of the New York Forum Africa in Libreville this past weekend, but there was only one debutant coming out at this ball and that was Gabon, and more specifically Bongo.

The event also paid tribute to Bongo’s father, being opened on the third anniversary of his death.

Many times Attias was asked “Why Libreville?” to which he generally responded “Why not?”A more honest answer would have probably been “Because they are paying”.

Both Attias and the Gabonese government rebuffed questions about the cost of the event and were angered by suggestions in the press that it cost billions of euros to host.

It was also clear that not everyone in Gabon was buying into Bongo’s grand plan and, last week, when the wheelchair-bound Ona tried to hold a “counter forum of indignants”, he and other activists were arrested.

World-class leader

The Gabonese government was determined not to let the incident affect the success of its giant investment-seeking party and dodged questions by foreign journalists about Ona’s arrest.

They wanted the about 140 foreign journalists gathered in Libreville to focus on the spectacular show Attias had choreographed with his team.

It included trotting out movie stars such as Robert de Niro to have a superficial conversation about his impressions of Gabon, entertaining the crowds with pan-African music stars such as Salif Keita and Angelique Kidjo and allowing celebrity economist Nouriel Roubini and Nobel Peace Prize laureate Muhammad Yunus to address the 600 delegates who had flown in from all over the world.

The sycophantic praising of the Bongos was incessant: Benin’s president and African Union chairperson Thomas Yayi Boni referred to Omar Bongo Ondimba as an “illustrious president” and “a founding father of our continent” and called Ali Bongo Ondimba “my friend and brother”.

South African arms dealer Ivor Ichikowitz, a panellist at the forum, called Bongo “a true global visionary” and Jerry Inzerillo, the chief executive of IMG Artists and former chief executive of the Kerzner Entertainment Group in South Africa, referred to the president as a “world-class leader”.

At the opening press conference, Attias said three key recommendations would come out of every session of the forum and these would form a road map to be taken to the G20 meeting on June 18 in Mexico and the Rio+20 conference on sustainable development on June 20.

But at the final press conference, both Attias and the Gabonese government clammed up, stating that deals had been signed but the details could not be released. Even the road map was not made public.

For many cynical journalists at the event, it was the last straw in a weekend of fudging, reinforcing the point that the event had been about attracting investment to Gabon and rebuilding the image of the country and its president – a costly public relations exercise at the expense of the people of Gabon.

Version française

Dans un pays où l'autocritique interne n'est pas vraiment faite, le peuple gabonais doit souvent se tourner vers les médias internationaux pour se faire une idée plus claire de ce qui se passe dans le pays. Dans son édition de vendredi, le Mail & Guardian, le journal de l'intelligentsia sud-africaine, a publié un article intitulé "Mise en Scène pour la Débutante Gabonaise», qui analyse le récent New-York Forum Africa. Dans ce billet, nous reproduisons pour vous cet article. Attachez vos ceintures, c'est du vrai journalisme.

Mise en Scène pour la Débutante Gabonaise

Un événement pan-africain qui n'était rien de plus qu'un exercice de relations publiques coûteux pour propulser le président, écrit Lloyd Gedye.

Il se raconte que le fondateur et président de l'Institut New-York Forum, Richard Attias, était à Dakar, au Sénégal, il y a quatre ans, lorsque le ministre de la Défense du Gabon de l'époque, Ali Bongo Ondimba, lui aurait demandé quand est-ce qu'il organiserait un forum économique en Afrique.

Attias, un citoyen français né au Maroc, qui est plus célèbre en France pour être l'homme qui a subtilisé Cécilia, l'épouse de l'ancien président français, Nicolas Sarkozy; était dans les affaires d'organisation d'énormes événements mondiaux tels que le Forum Economique Mondial de Davos.

L'institut New York Forum a été créé en 2009 et c'est une fondation à but non-lucratif basée à New York, où vit Attias désormais. Comme a ironiquement commenté un journaliste français: "Vous ne pouvez pas continuer à vivre en France après avoir arraché l'épouse du président."

L'institut aide les dirigeants et les entreprises à partager les connaissances, les perceptions, les tendances et les idées.

Ses conclusions et travaux sont mis en évidence et débattus lors de son événement annuel, le New York Forum.

Avance rapide jusqu'à Juin 2012 et Ali Bongo Ondimba est maintenant le président du Gabon. Il a pris le relais après la mort de son père, Omar Bongo Ondimba, le 8 Juin 2009 à l'âge de 73 ans, qui fut le leader du Gabon pendant 42 ans.

Les émeutes

En Août de cette année, Bongo a remporté l'élection présidentielle avec 42% du vote, ce qui a été contesté par l'opposition et a provoqué des émeutes.

La Cour constitutionnelle a estampillé la victoire et Bongo prêta serment le 16 Octobre. Mais les allégations selon lesquelles les élections furent truquées, à la fois au Gabon et sur le continent, continuent à le tourmenter.

Il a réduit le nombre de ministres, en combinant les ministères afin de centraliser le pouvoir. Il a également mis en place de nombreuses agences qui ne relèvent que de la présidence et non des ministères ou du Parlement, la justification étant de permettre la prise des décisions difficiles, sans paperasserie ni bureaucratie.

Les représentants du gouvernement gabonais insistent sur le fait que les agences soient pleinement responsables et que leurs cahiers de charges et documents soient disponibles aux fins d'inspection, mais les critiques de Bongo, comme l'activiste écologiste Marc Ona Essangui, disent que ces "agences parallèles" sont problématiques.

"Elles ne peuvent pas être contrôlées par le gouvernement, elles ne peuvent pas être contrôlées par les ministères, mais ces agences ont les plus gros budgets," a-t-il récemment déclaré au Financial Times.
Le grand plan de Bongo pour l'économie, dénommé «Gabon émergent», est de diversifier et de s'éloigner de l'état de dépendance excessive sur les revenus du pétrole (Voir "Petit pays voit grand").

Les investisseurs mondiaux

Il est clair que le Gabon va avoir besoin de gros investissements et essai de développer des partenariats public/privé impliquant des investisseurs mondiaux. Donc, quelle meilleure façon d'annoncer que vous êtes ouvert pour les affaires, qu'un bal de débutantes chorégraphié par des professionnels de l'événementiel, organisé sous le couvert d'une réflexion panafricaine sur l'investissement et le commerce en Afrique?
Alors arriva Attias et le New York Forum Africa.

Il y avait des chefs d'État, des ministres et hommes d'affaires venant de partout sur le continent qui rôdaient dans les couloirs du New York Forum Africa de Libreville ce week-end passé, mais il n'y avait qu'un seul débutant sortant à ce bal et c'était le Gabon, et plus spécifiquement Bongo.

L'événement a également rendu hommage à son père Omar Bongo, il s'ouvrait sur le troisième anniversaire de sa mort.

Plusieurs fois, il a été demandé à Attias: «Pourquoi Libreville?" Ce à quoi il répondait généralement: «Pourquoi pas?" Une réponse plus honnête aurait probablement été «Parce qu'ils paient».

Les deux partis, Attias et le gouvernement gabonais, ont refusé les questions sur le coût de l'événement et ont été irrités par des suggestions dans la presse qu'il aurait coûté des millions d'euros à abriter.

Il devint également clair que tout le monde au Gabon n'acceptait pas le grand plan de Bongo, quand la semaine dernière, Ona qui se déplace en fauteuil roulant, a essayé de tenir un «Contre forum des indignés" et fut, lui et d'autres activistes, arrêté.

Un leader de classe mondiale

Le gouvernement gabonais était déterminé à ne pas laisser l'incident influer sur le succès de sa géante fête en guise de recherche d'investissement et a esquivé les questions des journalistes étrangers au sujet de l'arrestation d'Ona.

Ils voulaient que les quelques 140 journalistes étrangers réunis à Libreville ne se concentrent que sur le show spectaculaire qu'Attias et son équipe avait chorégraphié.

Il comprenait un trot de stars de cinéma tels que Robert de Niro qui a eu une conversation superficielle sur ses impressions du Gabon; le divertissement des gens avec des stars de la musique panafricaine comme Salif Keita et Angélique Kidjo et permit a des économistes célèbres comme Nouriel Roubini et le prix Nobel de la paix Muhammad Yunus de s'adresser aux 600 délégués venant de partout.

La flagornerie envers les Bongo était incessante: le président du Bénin et de l'Union Africaine, Thomas Yayi Boni, s'est référé à Omar Bongo Ondimba comme un "illustre président» et «un des pères fondateurs de notre continent" et a appelé Ali Bongo Ondimba "mon ami et frère".

Le marchant d'armes sud-africain, Ivor Ichikowitz, un intervenant lors du forum, a appelé Bongo "un véritable visionnaire mondiale" et Jerry Inzerillo, le directeur général de IMG Artists et ancien Directeur Général du Groupe Kerzner Divertissement en Afrique du Sud, s'est référé au président en tant que «leader de classe mondiale".

Lors de la conférence de presse d'ouverture, Attias a déclaré que trois principales recommandations sortiraient de chaque session du forum et celles-ci formeraient une feuille de route qui serait proposée à la réunion du G20 le 18 Juin au Mexique et à la Conférence Rio +20 sur le développement durable le 20 Juin.

Mais lors de la conférence de presse finale, les deux parties, Attias et le gouvernement gabonais, se sont tus, ne précisant que des contrats aient été signés, mais que les détails de ceux-ci ne pouvaient être publiés. Même la feuille de route n'a pas été rendue publique.

Pour de nombreux journalistes cyniques présent à l'événement, c'était la dernière goutte dans un week-end de trucage, renforçant le point de vu que l'événement avait pour but d'attirer l'investissement au Gabon et la reconstruction de l'image du pays et de son président - une coûteuse opération de relations publiques aux dépens du peuple Gabonais.


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