English version

The following article was published this Wednesday by the British Broadcasting Corporation. We are reproducing it entirely without any edit.

Following the election of Francois Hollande as France's new president, analyst Paul Melly asks whether a new man in the Elysee Palace will mean a new policy in Africa, where France retains strong enconomic, political and military ties with many of its former colonies.

"We are not any old country… We are France, and as president of the republic it will fall to me to express the aspirations of France: Peace, respect, and the capacity to give peoples the right to free themselves from dictatorship. Everything that I do anywhere in the world will be in the name of the values of the republic."

Africa's old guard has been warned. Come 15 May, there will be a new man in the Elysee - and Francois Hollande promises to bring a moral dimension to French foreign policy, which, if followed through, would mark a significant change from the deal-making pragmatism of Nicolas Sarkozy's patchy engagement with Africa.

Patronising speech

One of Mr Hollande's key domestic messages - reassuring French citizens of African and Maghrebi descent that they too are equal citizens... would help him to restore the image of France in the eyes of Africans

France's outgoing president could sometimes talk the language of reform - pointedly receiving the democratically elected presidents of Liberia, Ellen Johnson Sirleaf, and Benin, Thomas Boni Yayi, early in his presidency. Later, he deployed a French military force to help eject election-loser Laurent Gbagbo from the Ivorian presidency and in support of Libyans rebelling against Muammar Gaddafi. But Mr Sarkozy also maintained a chummy friendship with the Bongo regime in Gabon - despite obvious doubts over the credibility of the 2009 election that saw Ali Bongo Ondimba succeed his late father. He repaired the damage between Rwanda and France - but in image terms, Mr Sarkozy never overcame the dismal impression left by his patronising 2007 Dakar speech on the development and cultural progress that Africa still had to make up. At home, his creation of a hard-faced ministry of immigration and attempts to court the far-right National Front vote soured the relationship with democratic but poor countries in the Sahel.

Deep mistrust

The absence of any clear long-term strategy or guiding principle in Mr Sarkozy's approach to Africa creates a clear opening for his successor to put France's involvement onto a more stable and reform-focused basis. It would be a natural complement to one of Mr Hollande's key domestic messages - reassuring French citizens of African and Maghrebi descent that they too are equal citizens. And it would help him to restore the image of France in the eyes of Africans, particularly the youth, many of whom now feel deep mistrust towards a former colonial power they associate - fairly or not - with an unprincipled readiness to prop up the dictatorial and the corrupt. Mr Hollande is from a generation that has few connections to the old "francafrique" world of networks and vested interests. That was also true of Mr Sarkozy, but the outgoing president has been personally close to leaders of French business groups with big African operations, such as Bouygues and Bollore. Mr Hollande's circle of foreign policy advisers includes the lawyer William Bourdon, known for his involvement in high-profile African human rights cases and the highly respected former head of the French Development Agency, Jean-Michel Severino. Others include the radical party member of parliament for French Guyana, Christiane Taubira, and the Algerian-born Euro-MP Kader Arif - who is a strong advocate of a clear break with the cronyism of "francafrique".

Pragmatism vs ambition

All this is not to say that Mr Hollande will abandon long-standing bilateral ties that France has always seen as key to its national interests - such as secure supplies of oil and uranium needed for France's nuclear power, or the struggle to contain terrorism. Resource producers such as Angola, Congo-Brazzaville, Gabon and Niger will remain valued partners. But where France can bring political influence to bear, such as Congo and Gabon, Mr Hollande is likely to quietly press for reform and greater political freedom. Equally, desperate to create jobs at home, the new president will surely take on board the concerns of French business, for whom Africa remains a valuable market. The Council of French Investors in Africa has 1,000 member firms, with a combined turnover of 40bn euro ($52bn; £32bn) - and it estimates that non-member companies account for at least a further 12bn euro in activity. The geographical pattern of French diplomatic and development activity could also shift under a Hollande presidency - from the richer to poorer countries, and those with the strongest record on democracy and human rights. French aid to Africa amounted to $3.9bn (£2.5bn) in 2009/10, according to the latest figures available from the Organisation of Economic Co-operation and Development. Top of the list came Ivory Coast ($699m), while oil-rich Congo-Brazzaville got $516m and Cameroon $213m. The figures may be somewhat distorted by the impact of debt relief, but the relative neglect of low-income states is striking - mirroring a worldwide trend where the least developed states get only about a sixth of the aid budget. A French shift could certainly work to the benefit of countries such as Niger and Benin, or even some anglophone states like Tanzania and Ghana.

Strategic partners

For Francois Hollande, the key will be... providing the sense of direction and strategy that has been absent during the haphazard Sarkozy years. However, the new president will certainly be careful to maintain solid assistance for countries that are seen as key French allies and building blocks of regional stability in West and Central Africa. There is no doubt that Mr Hollande will maintain the strong French support for Senegal following the democratic election of President Macky Sall; indeed, he sent former Prime Minister Lionel Jospin as his personal envoy to President Sall's inauguration. Equally, the fact that Ivorian President Alassane Ouattara happens to be a personal friend of Mr Sarkozy - and met him a day after his election defeat in the Elysee - will not deter Mr Hollande from seeking to establish a good relationship with Ivory Coast, a key economic partner for France. President Ouattara, as current chairman of the West African regional body Ecowas, is also playing a central role in efforts to resolve the crisis in Mali. There are members of Mr Hollande's socialist party who were close to former Ivorian President Laurent Gbagbo, but Mr Hollande himself was careful to keep his distance in recent years. It is no surprise to see Mr Hollande's election so warmly welcomed by Gbagbo supporters - who called his election defeat "an end to democracy through bombing". But it is unlikely that the new French president of France will allow himself to be drawn into simplistic partisan alliances or a left-wing rewrite of "françafrique".

For Francois Hollande, the key will be reinvigorating the role of basic democratic, human rights and development principles in France's dealings with Africa -and providing the sense of direction and strategy that has been absent during the haphazard Sarkozy years.

Version française

L'article suivant a été publié ce mercredi par la British Broadcasting Corporation. Nous le reproduisons entièrement sans aucune modification.

Après l'élection de François Hollande comme nouveau président de France, l'analyste Paul Melly se demande si un homme nouveau au palais de l'Elysée se traduira par une nouvelle politique africaine, où la France conserve de forts liens économiques, politiques et militaires avec nombre de ses anciennes colonies.

"Nous ne sommes pas n'importe quel vieux pays... Nous sommes la France, et en tant que président de la république, il m'incombera d'exprimer les aspirations de la France: la paix, le respect et la capacité de donner aux peuples le droit de se libérer de la dictature. Tout ce qui je ferai partout dans le monde le sera au nom des valeurs de la république."

La vieille garde de l'Afrique a été mise en garde. A partir du 15 mai, il y aura un homme nouveau à l'Elysée - et François Hollande promet d'apporter une dimension morale à la politique étrangère française, qui, si elle se matérialise, marquerait un changement significatif du pragmatisme affairiste qui a marqué l'engagement inégale de Nicolas Sarkozy en Afrique.

Discours paternalistes

Un des messages clés de M. Hollande - rassurer les citoyens français d'origine africaine et maghrébine qu'ils sont eux aussi des citoyens égaux aux autres... l'aiderait à restaurer l'image de la France aux yeux des Africains

Le président français sortant parlait parfois le langage de la réforme – en recevant ostensiblement les présidents démocratiquement élus du Libéria, Ellen Johnson Sirleaf, et du Bénin, Thomas Boni Yayi, au début de sa présidence. Plus tard, il a déployé une force militaire française pour aider à l'éjection de Laurent Gbagbo de la présidence ivoirienne et à l'appui de rebelles Libyens contre Mouammar Kadhafi. Mais M. Sarkozy a également maintenu une amitié étroite avec le régime Bongo du Gabon - en dépit des doutes évidents sur la crédibilité de l'élection de 2009 qui a vu Ali Bongo Ondimba succéder à son défunt père. Il a réparé le clivage entre le Rwanda et la France - mais en termes d'image, M. Sarkozy n'a jamais surmonté l'impression laissée par son lamentable condescendant discours de Dakar en 2007, sur le développement et le progrès culturel que l'Afrique avait encore à faire. En France, sa création d'un ministère de l'immigration au visage dur et ses tentatives de courtiser le vote d'extrême droite du Front national ont compromis ses relations avec les pays démocratiques mais pauvres de la région du Sahel.

Une profonde méfiance

L'absence de toute stratégie claire à long terme ou d'un principe directeur dans l'approche de M. Sarkozy envers l'Afrique, crée une ouverture pour son successeur de placer l'implication de la France sur une base plus stable et plus axée sur la réforme. Ce serait un complément naturel à l'un des messages clés de M. Hollande - rassurer les citoyens français d'origine africaine et maghrébine qu'ils sont eux aussi sont des citoyens égaux. Et cela l'aiderait à restaurer l'image de la France aux yeux des Africains, en particulier les jeunes, qui ressentent désormais une profonde méfiance envers une ancienne puissance coloniale qu'ils associent - à juste titre ou non - avec un empressement sans scrupules à soutenir les dictateurs et les corrompus. M. Hollande est d'une génération qui a peu de liens avec l'ancien milieu de la «Françafrique» des réseaux et des intérêts acquis. Cela était vrai aussi pour M. Sarkozy au départ, mais le président sortant a été personnellement proche des leaders de groupes industriels français ayant de grosses opérations en Afrique, tels que Bouygues et Bolloré. Le cercle de conseillers en matière de politique étrangère de M. Hollande comprend l'avocat William Bourdon, connu pour son implication de grande envergure dans des affaires liées aux violations des droits de l'homme en Afrique et le très respecté ancien patron de l'Agence Française de Développement, Jean-Michel Severino. Parmi d'autres, il y a le représentant du parti radical au parlement pour la Guyane française, Christiane Taubira, et l'euro-député d'origine algérienne Kader Arif - qui est un ardent défenseur d'une rupture nette avec le copinage de la «Françafrique».

L'ambition vs le pragmatisme

Tout cela ne veut pas dire que M. Hollande va abandonner des liens bilatéraux de longue date, que la France a toujours considérés comme essentiels à ses intérêts nationaux, tels que la sécurité des approvisionnements de pétrole et d'uranium nécessaire pour l'énergie nucléaire, ou la lutte pour contenir le terrorisme. Les producteurs de matières premières comme l'Angola, le Congo-Brazzaville, le Gabon et le Niger resteront de précieux partenaires. Mais là où la France peut exercer son influence politique, comme au Congo et au Gabon, M. Hollande est susceptible de faire pression pour la mise en place de réformes et d'une plus grande liberté politique. De même, désespéré de créer des emplois en France, le nouveau président va sûrement prendre en compte les préoccupations des entreprises françaises, pour qui l'Afrique reste un marché important. Le Conseil des investisseurs français en Afrique compte 1000 entreprises comme membres, avec un chiffre d'affaires combiné annuel de 40 milliards d'euros (52 milliards $, £ 32 milliards) - et on estime que les entreprises non-membre comptent pour 12 milliards d'euros supplémentaires. La répartition géographique de l'activité diplomatique et de développement française pourrait également changer sous une présidence Hollande - des riches pays vers des pays plus pauvres et ceux ayant un meilleur profil démocratique et sur les droits de l'homme. L'aide française à l'Afrique s'élevait à 3,9 milliards de dollars (2,5 milliards £) en 2009/10, selon les derniers chiffres disponibles de l'Organisation de coopération et de développement économiques. En tête de la liste se situe la Côte-d'Ivoire (699 m $), tandis que le pays riche en pétrole riche qu'est le Congo-Brazzaville a obtenu 516 millions $ et le Cameroun 213m $. Les chiffres peuvent être quelque peu faussés par l'impact de l'allégement de la dette, mais la négligence relative des États à faible revenu est frappante - ceci reflète une tendance mondiale où les États les moins développés obtiennent seulement environ un sixième du budget d'aide. Un changement français pourrait certainement agir pour le bénéfice des pays comme le Niger et le Bénin, ou même certains Etats anglophones comme la Tanzanie et le Ghana.

Les partenaires stratégiques

Pour François Hollande, la clé sera ... donner le sens de l'orientation et de stratégie qui ont été absents au cours des hasardeuses années Sarkozy. Toutefois, le nouveau président prendra certainement soin de maintenir une solide aide pour les pays qui sont considérés comme les principaux alliés des Français et sont les blocs de la stabilité régionale en Afrique occidentale et centrale. Il ne fait aucun doute que M. Hollande va maintenir le fort soutien français pour le Sénégal à la suite de l'élection démocratique du président Macky Sall, en effet, il a envoyé l'ancien Premier Ministre Lionel Jospin comme représentant personnel lors de l'investiture du président Sall. De même, le fait que le président ivoirien Alassane Ouattara se trouve être un ami personnel de M. Sarkozy - et l'ai rencontré un jour après sa défaite électorale, à l'Elysée - ne dissuadera pas M. Hollande de chercher à établir une bonne relation avec la Côte-d'Ivoire, un partenaire économique clé pour la France. Le président Ouattara, en tant que président actuel de la Cedeao, le corps régional d'Afrique de l'Ouest, joue également un rôle central dans les efforts pour résoudre la crise au Mali. Il y a des membres du parti socialiste de M. Hollande, qui étaient proches de l'ancien président ivoirien Laurent Gbagbo, mais M. Hollande lui-même a pris soin de garder ses distances ces dernières années. Il n'est pas surprenant de constater que l'élection de M. Hollande a si chaleureusement été accueillie par les partisans de Gbagbo - qui ont appelé son élection: "la fin de la démocratie par les bombes". Mais il est peu probable que le nouveau président français va se laisser entraîner dans des alliances partisanes simplistes ou dans une réécriture d'une "Françafrique" de gauche.

Pour François Hollande, la clé sera la relance du rôle de la démocratie, des droits de l'homme et des principes de développement dans les rapports entre la France et l'Afrique et fournir le sens d'orientation et de stratégie qui a été absent au cours des hasardeuses années Sarkozy.


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